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Canopyl, Guayana Francesa, frontera sur de Brasil.. © IRD, Daniel Sabatier

El primer censo a gran escala de la selva amazónica revela 227 especies de árboles hiperdominantes

Un estudio internacional que ha contado con la participación de científicos del IRD, INRA, CNRS y Cirad, con el apoyo del herbario del IRD de la Guayana Francesa, acaba de hacer el primer censo arbóreo a gran escala de la cuenca amazónica. Tras poner de manifiesto que el principal bosque tropical húmedo del mundo está formado por 390 000 millones de árboles pertenecientes a unas 16 000 especies, los investigadores han revelado que hay solo 227 especies «hiperdominantes», que representan más de la mitad de los árboles de la Amazonia. Tales resultados, que también han permitido estimar en 11 000 el número de especies raras, se publican el 18 de octubre de 2013 en un artículo de síntesis en la revista Science. 

Actualización: 05/07/2017
Publicación: 18/10/2013

Un bosque tropical húmedo tan rico como difícil de censar

La Amazonia es la mayor área de bosque tropical húmedo del mundo. Ocupa unos 6 millones de km2 en 9 países (Brasil, Bolivia, Perú, Ecuador, Colombia, Venezuela, Guyana, Surinam y Guayana Francesa). Su gran número de especies animales y vegetales hacen de ella un auténtico tesoro de biodiversidad,  que se ve muy afectado por la desforestación y otras perturbaciones antrópicas (se calcula que desde 1970 ha desaparecido casi el 18 % del bosque).

Llevar a cabo un censo preciso de las comunidades arbóreas de la selva amazónica supone un desafío científico de primer orden, que busca identificar las especies raras y protegerlas frente al peligro de extinción. Pese a los esfuerzos internacionales realizados durante estos últimos 30 años, es muy complejo y difícil hacer ese censo en el conjunto de la cuenca amazónica, habida cuenta de la inmensidad de la región y de la diversidad récord de las comunidades de árboles (con hasta 210 especies por hectárea en la Guayana Francesa y más de 300 en Perú).

227 especies hiperdominantes y 11 000 especies raras

Un estudio internacional, coordinado por Hans ter Steege (del Naturalis Biodiversity Center de Holanda), en el que han participado científicos del IRD, del INRA, del CNRS y del Cirad, con el apoyo del herbario del IRD de la Guayana Francesa, acaba de hacer el primer censo a gran escala de los árboles de la cuenca amazónica.

Los investigadores han recopilado y uniformizado los datos de abundancia de especies para más de medio millón de árboles de bosque de baja altitud (1 170 parcelas de 1 hectárea), procedentes de la red internacional Amazon Tree Diversity Network (ATDN). Tales datos han permitido en un primer momento estimar el número total de árboles de la cuenca amazónica y la densidad arbórea a una escala de un grado cuadrado. A continuación se han integrado en un modelo de distribución de abundancias, para estimar el número total de especies de la cuenca amazónica y de las grandes regiones que la componen, así como las características de dominio o de escasez de las especies.

Así, según sus cálculos, el bosque amazónico tiene unos 390 000 millones de árboles, repartidos en 16 000 especies. Los investigadores han puesto de manifiesto que más de la mitad de los árboles de la cuenca pertenecen a solo 227 especies. Dichas especies, calificadas dehiperdominantes, tienen grandes áreas de distribución geográfica (aunque no son dominantes más que en una o dos regiones de la Amazonia).

Entre ellas se encuentran palmeras (sobre todo la palmera de asaí o Euterpe oleracea, una especie emblemática de la Amazonia, que se utiliza en el sector agroalimentario y se consume en forma de bebida energética en varios países de la región) y árboles de la familia de las Myristicaceae(la familia de la nuez moscada) y las Lecythidaceae(familia de la nuez de Brasil). Finalmente, este censo ha permitido a los investigadores identificar unas 11 000 especies raras (que representan en total el 0,12 % de los individuos).
 

Seguir realizando censos para proteger las especies amenazadas

Este estudio pone de manifiesto la uniformidad de la población forestal amazónica. El hecho de que haya 227 especies hiperdominantes implica que el ciclo biogeoquímico de la cuenca amazónica (proceso de transporte y de transformación cíclica de un elemento) lo realiza en buena parte una fracción muy reducida de la diversidad vegetal.

Habrá que llevar a cabo otros estudios complementarios para determinar las causas de ese hiperdominio. Según los investigadores, tales modelos de distribución espacial, que podrían mejorarse teniendo en cuenta los datos ambientales, pueden utilizarse para predecir la estructura y la riqueza del bosque en zonas no exploradas.

También insisten en la necesidad de intensificar el censo de las 11 000 especies raras. Efectivamente, debido a su distribución muy limitada, esas especies están extremadamente amenazadas por la desforestación y podrían desaparecer incluso antes de haber sido observadas y descritas. Además, la distribución de abundancia puesta de manifiesto da idea del colosal esfuerzo de prospección realizado para acceder a esas especies raras.

Contacto
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Referencia

Ter Steege H. et al. Hyper-dominance in the Amazonian Tree Flora. Science, 18 de octobre de 2013